Boston har mere kørende for sig end bare kommende Brooklyn draft picks

Der findes ikke en general manager i NBA som ikke er jaloux over den position deres kollega Danny Ainge og hans Boston Celtics finder sig selv i. Med tre kommende picks fra Brooklyn Nets og den bedste cap-situation i ligaen, ser det ud til græsset kan vokse sig stærkt og grønt hos Celtics.

Det er ingen hemmelighed at general manager Danny Ainges og hans Boston Celtics står i en situation der gør samtlige 29 modstående GMs grønne af jalousi, da Celtics over de næste tre sæsoner står til at få Brooklyn Nets’ valg i første runde1.

Men det er ikke det eneste de har kørende for sig.

Bostons økonomiske situation er intet mindre end elite. De har All-Star Isaiah Thomas under kontrakt indtil 2018 hvor han i mellemtiden topper ud med en årsløn på sølle $6.9 millioner i år. Hans løn formindskes faktisk i værdi gennem resten af kontraktens liv, hvor han i 2018 kun skyldes $6.2 millioner. Hans to holdkammerater, Avery Bradley og Jae Crowder, sidder i en lignende situation hvor deres kontrakter ikke repræsenterer deres sande værdi på et åbent marked. Bradley tjener i år $7.7 millioner og er låst fast indtil 2018 ligesom Thomas hvor han personligt topper ud med en løn på $8.8 millioner. Crowder, der sidste sommer skrev under på en fem-årig kontrakt til $35 millioner, topper ud på $7.8 millioner i 2020, der også er hans sidste kontraktår.

Boston har dermed tre spillere i deres bedste alder på langsigtede kontrakter, som har en løn der er betydeligt mindre end deres respektive markedsværdier:

Screen Shot 2016-02-13 at 16.47.57

Det er under $22 millioner for tre spillere der alle kan starte og spille store minutter. Da cappen stiger til $89 millioner i år, og potentielt til $108 millioner i 2017, udgør trioens løn henholdsvis 24% af cappen fra 2016/2017 sæsonen af, og kun 19.6% fra 2017/2018.

Men Boston stopper ikke der. De har stadig to år tilbage på rookiekontrakten hos Marcus Smart og James Young, de får fire års rookiekontrakt fra den rookie de vælger i år via Brooklyns pick, og så har de tre års rookiekontrakt tilbage på henholdsvis Terry Rozier og R.J. Hunter.

Ja, selv når de vælger en rookie i 2017 (som også har fire års rookiekontrakt foran sig) er der ingen af de unge spilleres eventuelle kontraktforlængelser der er blevet aktive. Det betyder i helt andre ord, at Boston kommer til at have umådeligt mange penge til rådighed via free agency over de næste par år.

David Lees kontrakt på næsten $15.5 millioner ryger af cappen her i år og Amir Johnsons $12 millioner for næste er non-guarenteed med mindre Boston beholder ham efter 3. juli. Det kunne de ende med at gøre, hvis ikke de finder sig en stærk free agent indenfor de første par dage i free agency, og så er Johnsons kontrakt kun aktiv indtil året efter alligevel, hvilket ikke gør nogen skade.

Med så mange penge til rådighed er der dog ikke plads til at tage for mange chancer. Faktisk er det essentielt for Ainge at de store kontraktspillere han hiver i hus passer ind i klubbens infrastruktur. For når de uundgåelige kontraktforlængelser hos de unge spillere træder i kraft, bliver Boston med stor sandsyndlighed et hold der går hele vejen og bliver et hold der betaler luxury tax.

Med det i mente er det vigtigt Boston kigger nogle år frem, og rent tager et ekstra kig på de kommende draftklasser allerede nu, så de kan tage nogle beslutninger til sommer som kan virke på lang sigt. Én spiller der stort set kan passe ind i alle scenarier er Atlanta Hawks center Al Horford der fylder 30 til sommer. Horford er ikke bare en All-Star og en af ligaens absolut bedste tovejsspillere, men han passer ind i ligaens nye form for spillestil der kræver at store spillere kan strække forsvaret og forsvare både individuelt og via et holdsystem.

Et fair bud på en Horford-kontrakt er en start på $25 millioner i årsløn. Det er mange penge, men det er en sikker investering idet Horford er en spiller der ikke forudses at bryde ned før han når sine sene 30’ere, da han spiller under ringen og ikke har brug for høj atletisk formåen.

Antager man at Boston ender med det første valg i draften, hvilket er en mulighed, kunne en potentiel starting line-up plus sjettemand næste sæson se således ud økonomisk:

Screen Shot 2016-02-13 at 19.16.44

Det må siges at være billigt sluppet, især når man overvejer hvor stærkt sådan et hold kunne se ud i slutspillet. At have næsten 40% af en $89 millioner cap tilbage efter ens Top 6 spillere er taget sig af er decideret luksus, og her kunne Boston fylde op med solide rollespillere til bænken, som komplementerer deres nuværende unge kerne.

Med det sagt har Boston én udfordring til sommer: Jared Sullinger.

Den 23-årige power forward er på sit sidste år af sin rookiekontrakt og er ikke blevet givet en kontraktforlængelse. Han har døjet med dovenskab og vægtproblemer hele sin karriere og det gik så galt i sommers at hans familie faktisk holdte et møde med ham og træner John Lucas for at give ham noget motivation til at arbejde hårdere. Indtil videre har det ekstra arbejde ikke just resulteret i bedre resultater idet Sullinger snitter 9.9 point på 23.4 minutter sammenlignet med 13.3 på 27 minutter sidste år. Hans rebounding er blevet bedre, men han rammer 11.3% mindre fra straffekastlinjen og har en TS% på 47.3 hvilket er det laveste i hans karriere.

Den 1. juli bliver han en Restricted Free Agent og Boston har naturligvis retted til at matche ethvert tilbud. Da den nye cap lurer er der ingen tvivl om Sullinger og hans agent kommer til at søge over $10 millioner om året. Boston vil med stor sandsynlighed ikke være interesseret i sådan en kontrakt, hvilket faktisk kunne gøre ham til en tradekandidat her ved Trade Deadline på torsdag så de helt kan undgå den situation. Men beholder de ham står de potentielt med en spiller som kan trække forhandlingerne ud i langdrag lidt ligesom Tristan Thompson gjorde det sidste sommer.

Vælger Boston at sende Sullinger et andet sted hen på torsdag har de kun Tyler Zeller at tage sig af, men han forventes ikke at koste specielt meget taget hans defensive problemer taget i betragtning. Han har spillet sølle 371 minutter denne sæson, så Boston afviser nok hans rettigheder eller lader ham skrive under med et andet hold uden nogen slåskamp.

Hvad end der sker med Sullinger og Zeller står Boston fortsat stærkt på to af de vigtigste aspekter der findes i holdopbygning. De har en masse penge, indkommende lottery picks fra Brooklyn og kan samtidig etablere sig en vindende kultur som disse rookies kan komme ind i.

Det er ikke bare en lysende fremtid, det er en direkte mulighed for at genetablere sig selv som en dynasti.


  1. De skal dog opgive deres eget i 2017 til Brooklyn idet man ikke kan trade picks der kommer lige efter hinanden, og derfor blev et såkaldt “pick swap” nødvendigt.