Karl-Anthony Towns er i gang med en historisk rookie-sæson

Karl-Anthony Towns har taget NBA med storm, endda til sådan en grad at man kunne overveje om han burde have været en All-Star i år. Rookien er en af de bedste af slagsen over de seneste 20 år og projekteres til at blive en MVP-kandidat meget snart.

Forventningerne til Karl-Anthony Towns gående ind til denne sæson var skyhøje, og med Anthony Bennett som en af de seneste førstevalgte picks (i 2013) lingrede der stadig en bekymring i baghovedet hos Minnesota da ingen er en sikker succes. Towns har dog været alt andet end en skuffelse, og de fleste af de forventninger der var til ham, har han overgået på fornem vis. Han er i gang med en af de bedste rookie-sæsoner nogensinde, og der bliver kastet rundt med flotte sammenligner som blandt andre inkluderer über-legenden Tim Duncan.

Det at Towns kun er 20 år gammel, har været et stort tema denne sæson, da en del af hans præstationer har været noget man forventede af en 10-årig veteran. Han har været en af de yngste nogensinde, til at præstere nogle af de ting han har gjort. For eksempel havde han i sine første syv kampe i NBA fem double-doubles, hvilket bragte ham i selskab med Dikembe Mutombo, Shaquille O’Neal og David Robinson, som kun den fjerde rookie til at præstere dette. Den 21. december sidste år mod Boston Celtics blev han den tredje yngste til at have 25 point og 15 rebounds i en kamp, kun overgået at John Drew og LeBron James. For at det ikke skulle være nok, blev han den yngste siden Kevin Durant til at have 30 point og 10 rebounds i en kamp, da han scorede 32 point og hev 12 rebounds ned mod Utah Jazz den 29. januar, og dette i en matchup mod en af ligaens bedste defensive centere, Rudy Gobert. Disse præstationer er dog bare toppen af kransekagen. I sin rookiesæson snitter han 16.7 point, 10.1 rebounds, 1.8 blocks og dette på bare 30.0 minutter. Udover dette rammer Towns 54.1% fra gulvet og imponerende 37.5% fra tre-pointlinjen. Det han dog har fået mest ros for i forhold til hans procenter, er hans høje straffekastsprocent hvor han sætter 85.3%, hvilket indikerer han har sine skudmekanikker i orden, som også kan ses på hans shot chart, via NBA.com:

Shotchart_1455020931645

Generelt er Towns langt over ligaens gennemsnit fra de fleste positioner, og det ses også, at han er effektiv fra mid-range og tre-pointlinjen. Denne alsidighed og kombination af fysisk styrke og finesse er blandt andet et af de våben der gør Towns til et offensivt monster. Han har et post-game som Jahlil Okafor, dog ikke helt så poleret som ham, og han har range ligesom Kristaps Porzingis, dog med mindre volume. Dermed kan han strække gulvet, og han passer perfekt ind i den udvikling NBA er inde i, hvor big men skal kunne forsvare, løbe gulvet og skyde udefra.

I sin rookieklasse må Towns være en klar favorit til at tage Rookie Of the Year lige nu, hvor han mest er blevet udfordret af Porzingis, som har taget New York med storm, og fået alt den New York-hype man kan få, men stadig ikke er på samme spillemæssige niveau. Den førnævnte hype har også gjort, at der har været mindre fokus på Towns, selvom han egentlig har været langt mere solid. Men hvor solid har Towns egentligt været i år? Når man kigger nærmere på hans avancerede stats, kommer det hurtigt til syne, at han er noget helt specielt. I skrivende stund har Towns en PER på 22.7 hvilket rangerer som femtendebedst i ligaen, og overgår All-Stars som Andre Drummond og Jimmy Butler. Samme rangering har han i TS% kategorien, hvor han ligger med en TS% på imponerende 59.1%, hvilket er 0.2 procentpoint bedre end f.eks. James Harden.

Men hvad adskiller ham fra den gennemsnitlige NBA-spiller? Hans angrebsspil er godt, men det er imidlertid ikke hans eneste stærke side, da han også spiller forsvar på et højt niveau. I forhold til forsvar ved ringen er han tolvtebedst i ligaen, blandt centere der spiller mindst 25 minutter, hvis man kigger på den FG% han tillader, når han dækker op ved ringen. Modstandere skyder kun 54.3% når han dækker op ved ringen, hvilket for eksempel overgår en mand som Drummond. Udover det rangerer han som nummer 10 i ligaen i rebounding med 10.1 per kamp, og han hiver 19.5% af alle mulige rebounds ned, når han er på banen, hvilket er top 20 i ligaen. Ydermere er han nummer otte i blocks med 1.8 per kamp, og han blokerer 5% af alle modstanderens 2-points skud, når han er på banen.

Towns kan dække både 4- og 5-positionen, da han har størrelsen, samtidig med han er mobil nok til at kunne dække en stretch-four. Dette giver muligheder for Timberwolves-mandskabet, i og med de allerede nu har en så intelligent spiller, som kan læse og adaptere til forskellige situationer. Dette har blandt andet har givet et highlight som dette:

Det at Towns har en fremragende rookie-sæson, er svært at argumentere imod, men hvor god er han egentlig, hvis man holder ham op imod elitespillere som Tim Duncan, DeMarcus Cousins og Anthony Davis og deres rookie-sæsoner?

For at kunne sammenligne med disse spillere er vi nødt til at tage deres per 36 min. stats, da en mand som Duncan i sin rookie-sæson i 1997-98 spillede 39.1 minutter per kamp, altså 9.1 minutter mere end Towns.

Towns:
Screen Shot 2016-02-09 at 14.22.03

Duncan:
Screen Shot 2016-02-09 at 14.29.26

Sætter man deres stats op overfor hinanden, kan man se at Towns statistisk set faktisk har en bedre rookie-sæson, end Duncan havde dengang. Det skal helt sikkert tages med, at det ikke ville være sikkert, at Towns ville kunne løfte sit spil ved at få de ekstra minutter, men mønstret har tegnet sig at jo flere minutter han får, jo bedre bliver han. Dette kommer til udtryk når Towns spiller 30+ minutter per kamp, hvor hans TS% er på 61.7%, hvor den er 55.4% når han spiler mellem 20-29 minutter. En anden forklaring kan også være, at han får flere minutter, når han spiller bedre.

En ting der er imponerende er at han holder sine turnovers lavt med bare 2.1 i gennemsnit. Man er vant til at se en stor mængde begynderfejl fra rookies, hvor en mand som Emmanuel Mudiay er et godt eksempel på det i år (4.3). Endnu engang er det værd at bemærke, hvor høje procenter Towns skyder på straffekastlinjen i forhold til en mand som Duncan, og generelle store spillere. Det er meget tidligt i hans karriere, at han har styr på denne del af sit spil, og kan dermed bygge videre på andre facetter i sit repertoire af færdigheder uden at skulle bekymre sig om at blive en ny DeAndre Jordan.

Cousins:
Screen Shot 2016-02-09 at 14.42.17

Sammenligning nummer to er med en af de helt hotte navne I NBA lige nu, nemlig DeMarcus Cousins. Igen er Towns statistisk set bedre end Cousins var i sin rookie-sæson, hvor Cousins dog havde bedre assist-numre men var betydeligt værre effektivitetsmæssigt. Playmaking er et af de svage punkter hos Towns, og er helt sikkert et af de aspekter, som han skal ligge på sit spil i fremtiden. Der er dog allerede tegn på, at han i denne sæson udvikler denne del af sit spil. Siden november måned har han forbedret sin AST% fra 5.2 % til hans nuværende 9.1% og hans assist/turnover-ratio er gået fra 0.38 i november til næsten at være lig 1.0 i januar. Sammenlignet med Cousins ser man også, hvor god Towns er til at holde sig ude af fejlproblemer, i og med han kun ligger på 3.6 personlige fejl i gennemsnit, hvis han spillede 36 minutter per kamp. Dette er grundet hans eminente fysik og tålmodighed, hvor han som nævnt tidligere kan dække både 4- og 5-positionen, og hvis man skulle strække den også 3-positionen til tider. Hans eminente fysik har også ledt til highlights som dette i angrebet:

Davis:
Screen Shot 2016-02-09 at 14.50.19

Den sidste sammenligning med spillere fra nutidens NBA er med Anthony Davis, som han sandsynligvis kunne komme til at kæmpe med om MVP-titlen i fremtiden. Som de to foregående eksempler er Towns igen statistisk set overlegen, og han har næsten allerede nu spillet lige så mange kampe som Davis spillede i sin rookie-sæson. En ting man kan lægge mærke til er at Towns ikke er god nok til at komme på linjen, da han i alle tre sammenligninger må se sig slået i volume. Han skyder gode procenter når han først er der, men skal arbejde på denne del af sit spil, da det er nemme point, og som regel en faktor der er medvirkende til hvor effektiv en spiller egentlig er. Under normale omstændigheder har spillere med høje free throw-rater også høj scoringseffektivitet, selvom der er visse undtagelser.

Generelt er tendensen ud fra sammenligningerne, at Towns har en statistisk excellent rookie-sæson, sammenlignet med andre spillere som spiller samme position og har tilnærmelsesvis samme færdigheder som ham. I forhold til de mere avancerede statistikker har Towns i denne sæson en PER på 22.5, hvilket i forhold til de tre andre spillere kun bliver overgået af Duncan, og dette med kun 0.1. Udover det er hans TS% også overlegen i forhold til de andre, og Towns er helt generelt en effektiv scorer, og en mand der bidrager i de fleste af spillets facetter. Hvis man dog skal tage de kritiske briller på, så er Towns’ førnævnte lave assist-numre, hvor han kun snitter 1.5 assist per kamp, noget som både Duncan og Cousins havde styr på ved indgangen af deres karrierer.

Dette er imidlertid ikke kun Towns skyld, da der i Minnesota ikke er de store skytter, og han faktisk selv er en af de bedste skytter på holdet. En sidste ting man kan være kritisk over, er at Towns har en dårlig vane med at glemme at bokse ud, og dette til tider kan give nemme point til modstanderne via offensive rebounds. Hans styrker opvejer dog hans små mangler, og et andet positivt aspekt ved Towns er hans lyst til at lære. Han er blevet en elev hos Kevin Garnett, og han suger til sig med viden fra den tidligere storspiller, hvilket er lettere sagt end gjort når man overvejer den intensitet Garnett bærer rundt på.

Forhåbningerne til Towns er altså ikke ligefrem blevet mindre efter hans brillante spil i ligaen indtil videre, og dette lover godt for et ungt Timberwolves hold, som også har to andre lovende talenter som Andrew Wiggins og Zach LaVine på holdkortet. Alle tre af disse spillere har kun 20 somre på CV’et, og de har dermed masser af tid til at udvikle sig. Med den rette træning er Timberwolves ikke mange år væk fra at kunne blive et contender-hold i West, hvor Towns helt sikkert kommer til at være en af hjørnestenene.

For Towns er fremtiden også lys, hvis han kan blive ved at med at bygge på sit spil. Hans udvikling denne sæson er allerede nået langt over forventningerne, og man ser allerede nu en mere komplet spiller, end man havde forventet. Han skal have forbedret sine assist-numre, samtidig skal han også blive bedre til at komme på linjen. Men jeg tør godt ligge hovedet på blokken og sige, at Towns indenfor tre år vil være med til at kæmpe om MVP-titlen, og muligvis også kunne føre Timberwolves langt i playoffs. Dette afhænger imidlertid ikke kun af Towns, men også af hele Minnesota-organisationen.